Na 30 jaar in Afrika en 11 edities in Zuid-Amerika, begint morgen de Dakar Rally aan nieuw tijdperk met de hele rally in één nieuw land: Saoedi-Arabië. In de Arabische oliestaat rijden de deelnemers dit jaar 7855 kilometer, waarvan 5096 als "getimede' special. De route bestaat uit 12 etappes met halverwege een rustdag, plus twee marathonetappes (dag 2/3 en dag 10/11), waarin er geen ondersteuning vanuit de teams aanwezig is en er ook nog eens maar heel kort aan de motorfiets gewerkt mag worden. Naast de overgang naar een ander werelddeel, zijn er tegelijk wat andere veranderingen doorgevoerd. Dit onder leiding van de nieuwe rally-director David Castera, de opvolger van Etienne Lavigne, die jarenlang het gezicht van de rally was. 

Belangrijkste wijziging is toch wel de inzet van vooraf gekleurde roadbooks, waardoor de inkleursessies met markeerstiften misschien minder nodig worden. Daar komt nog bij dat tenminste vier keer het roadbook pas zéér kort voor de start wordt uitgereikt. Hiermee wordt -deels- een halt toegeroepen aan de praktijken bij de grote rallyteams, waar direct na de uitreiking van het roadbook een compleet team daarmee de hele nacht aan het werk gaat. Hierdoor kregen de toprijders in de ochtend van de "mapman" volop aanvullingen op het roadbook op basis van voorverkenningen, sattelietbeelden, militaire kaarten en Google Earth. Officieel is het gebruiken van aanvullende notities verboden, maar een straf voor Honda-rijder Kevin Benavides werd vorig jaar nog teruggedraaid door het CAS

De rally biedt op haar nieuwe locatie geen zekerheid voor succes. Ondanks het enthousiasme over de gevraagde zwaarte van de rally vanuit de deelnemers, zijn er van buiten ook kritische geluiden. Die hebben natuurlijk te maken met de belabberde situatie qua mensenrechten in het Koninkrijk, zeker nadat de brutale moord op journalist op Jamal Khashoggi voor zware internationale kritiek zorgde. Naast deze negatieve uitstraling is het ook de vraag of de TV-kijkers wereldwijd wel genoeg geïnteresseerd blijven in een rally die een contract van vijf jaar met één land heeft. Deels door teruglopende belangstelling voor de rally in Zuid-Amerika, maar vooral doordat de landen daar geen overheidsgeld meer ter promotie wilden investeren, was het aanbod vanuit de schatrijke oliestaat voor organisator ASO echter niet af te slaan. Sportief moet de rally in Saoedi Arabië overigens genoeg uitdagingen kunnen bieden, volgens experts biedt het terrein de mogelijkheid om de rally nog zwaarder en uitdagender dan in Zuid-Amerika te maken. 

De afgelopen 18 jaar werd de Dakar gewonnen door een motorrijder op een KTM. In de afgelopen jaren leek het er in de eerste week soms op dat Honda of Yamaha nu eens konden winnen, maar dan ging er altijd weer wat mis, waarop de breedte van de KTM-inzet alsnog voor een oranje overwinning zorgde. Vorig jaar was het Australiër Toby Price die (net als in 2016) won, met een gebroken pols nog wel. Dit jaar is hij dan ook één van de favorieten, maar Sam Sunderland (UK, winnaar 2017) en Matthias Walkner (AUT, winnaar 2018) rijden ook voor de Oostenrijkse fabriek. De grootste bedreiging van de KTM's komt misschien wel vanuit zustermerk Husqvarna. Dat klinkt als een serieuze dreiging, maar daar zitten toprijders Andrew Short (USA) en Pablo Quintanilla gewoon op exact dezelfde motoren als de winnaars van de afgelopen achttien jaar; onder de stickers zijn de Husqvarna's en KTM's identiek. Vorig jaar was Quintanilla tot op het einde in de runnning om Price in te halen, maar in de laatste etappe sprong de Chileen op zeer hoge snelheid een enorm gat in. Laia Sanz werd vorig jaar ook al op een fabrieks-KTM twaalfde, een uitzonderlijke prestatie die de Spaanse motorrijdster dit jaar misschien wel kan verbeteren. 

Honda wil al jaren de hegemonie van KTM breken, vanuit het HRC-fabrieksteam gaan Kevin Benavides, Ricky Brabec, Jose Ignacio Cornejo en Joan Barreda ook nu de strijd aan met KTM èn de enorme zandbak op het Arabisch schiereiland. Benavides was de man waar vorig jaar het verhaal rondom de tijdstraf door "illegale" routeplanning om draaide. Bij Yamaha is Adrien van Beveren uit Frankrijk de man met veel ervaring in de Franse strandraces. Vorig jaar ging het lange tijd enorm goed bij de Fransman, maar uiteindelijk zorgden technische problemen ervoor dat hij niet aan de finish kwam. Xavier de Soultrait werd vorig jaar nog zevende, ook hij heeft op zijn Yamaha een kans op goede resultaten. 

Nederlanders
Door het uitvallen van de geblesseerde Wesley Pittens zijn er dit jaar maar zeven Nederlandse motorrijders in de rally. Mirjam Pol is met zeven Dakars de meest ervaren motorrijd(st)er uit Nederland. Qua resultaten mag het meeste verwacht worden van Paul Spierings, hij was vorig jaar de beste Nederlander op een 26ste plaats in de einduitslag. Edwin Straver won vorig jaar het kistklassement. Dit "Motul Original" klassement is er voor motorrijders die zonder ondersteuning meedoen, waardoor ze dus al het motoronderhoud zelf moeten doen. Alle materialen daarvoor worden door de organisatie in één kist per rijder van bivak naar bivak vervoerd, vandaar de benaming. Guillaume Martens is ook een zeer ervaren rijder in het kistklassement, hij kan voor een goed resultaat gaan. Martien Jimmink maakte vorig jaar op 58-jarige leeftijd zijn debuut in de Dakar, waarbij hij gelijk al de finish haalde. Ook voor Gerben Lieverdink was het vorig jaar de eerste keer dat hij meedeed, maar hij haalde de finish niet. dit nadat hij in de tweede week in de nachtelijke uren uit de rally werd gehaald. Voor Olaf Harmsen is het dit jaar de eerste keer dat hij meedoet aan de zwaarste rally ter wereld. 

Dakar 2020: bijblijven
Op Nieuwsmotor zal een dagelijks bericht over de motorrijders komen, maar voor sommige fans is dat niet genoeg. Die raden we vooral aan om de livetrackers te volgen via Trackingdakar.com. Ook via Rallymaniacs is de rally als geheel uitstekend te volgen, met extra aandacht voor de Nederlandse deelnemers. Op televisie heeft RTL7 elke dag om 18:30 uitzending en is op Eurosport omstreeks 23:30 een Dakar-uitzending te zien. 

Dakar Rally 2020 motorrijders